Diario El Este

Fallece Bill Russell, ícono del básquetbol y la NBA

Tal vez, fuera de los Estados Unidos y del universo de los amantes del básquetbol, su nombre no resulte muy conocido; pero en los Estados Unidos su figura alcanza dimensiones titánicas.

Es que Russell, quien al momento de fallecer tenía 88 años, fue la primera gran figura afroamericana del básquetbol norteamericano, un deporte que seguía la tendencia de segregación racial del país en la primera mitad del siglo XX.

La apuesta de los Boston Celtics, y su dirigente, Red Auerbach, en un deporte entonces dominado por jugadores blancos, algo que parece impensable hoy en día, pronto dio sus frutos, y el equipo de los Celtics ganaría 11 de los siguientes 13 campeonatos de la NBA, incluyendo 8 de forma consecutiva, siempre liderados por Russell.

Con 2,08 metros, jugaba en la posición de pívot (los jugadores que juegan cerca del tablero, para quien no sepa mucho del deporte) que ayudó a revolucionar con su movilidad, su capacidad reboteadora, y sobre todo, su intensidad defensiva. Hasta el día de hoy se lo considera el mejor jugador defensivo en la historia de ese deporte.

Su rivalidad con el gigante Wilt Chamberlain (2,16 metros) es legendaria y sirvió enormemente para popularizar el deporte en aquellos primeros años. Si bien Chamberlain tiene mejores estadísticas individuales, con promedios de más de 20 puntos y 20 rebotes por partido de media, Russell era habitualmente quien festejaba los campeonatos.  La diferencia es que Russell, en vez de buscar el lucimiento personal, era el consumado jugador de equipo, concentrándose en lo que mejor sabía hacer: defender, bajar rebotes, asistir a compañeros, y anotar de vez en cuando.

Sus últimas tres temporadas fueron como técnico-jugador, el primer afroamericano en ser técnico profesional de un deporte en los Estados Unidos. Como no podía ser menos, se retiró con un título de campeón. Eso fue en 1969.

Su marca en la NBA es tan profunda, que el premio al jugador más valioso de las finales, se llama Bill Russell NBA Finals MVP Award.

Pero su liderazgo no se limitó a las canchas de basket. También ejerció un liderazgo significativo en las luchas y movimientos por la igualdad racial en su país, encabezando y uniéndose a diversas manifestaciones desde fines de los años 50’ en adelante. Fue uno de los atletas negros que en 1967 se presentó públicamente junto a Mohamed Alí, cuando éste se negó a ser alistado para ir a combatir en la Guerra de Vietnam.