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Lanzado con éxito la sonda DART para desviar un asteroide

por Damián Muñiz

La sonda Double Asteroid Redirection Test, más conocida como DART por sus siglas, fue lanzada el día 24 de noviembre con éxito en lo que será la primera etapa de la misión.

La nave espacial fue lanzada a bordo de un cohete Falcon 9 de Space X desde la Base de la Fuerza Aérea de Vandenberg, en California.

Originalmente, la Agencia Espacial Europea (ESA) y la NASA tenían planes independientes para ejecutar misiones para probar estrategias de deflexión de asteroides, y para 2015 establecieron una colaboración llamada AIDA (Evaluación de Impacto y Deflexión de Asteroides, en inglés: Asteroid Impact and Deflection Assessment) que involucra dos lanzamientos de naves espaciales separados que funcionan en sinergia.​

Los científicos estiman que hay 25.000 grandes asteroides en el Sistema Solar, aunque hasta la fecha, los estudios han detectado unos 8.000; por lo tanto, los funcionarios de la NASA creen que es imperativo desarrollar un plan efectivo en caso de que un objeto cercano a la Tierra amenace a la Tierra.

DART será la primera misión del mundo en probar técnicas de defensa planetaria, demostrando un método para la desviación de asteroides, llamado impacto cinético. DART impactará a una velocidad de unos 6,6 kilómetros por segundo en la pequeña luna asteroide Dimorphos, de unos 160 metros de diámetro, que orbita a un compañero más grande, Didymos, de 780 metros de diámetro, en un sistema de asteroides binarios para cambiar su período orbital.

Mientras que el asteroide Didymos mantendrá prácticamente intacto su movimiento alrededor del Sol, se espera que la colisión desvíe la órbita del pequeño asteroide Dimorphos de manera pequeña pero inconfundible, una fracción de un uno por ciento, lo suficiente como para que se pueda medir con radares y telescopios terrestres.

Los investigadores tendrán la posibilidad de ver de cerca el sistema de asteroides Didymos, aunque sea brevemente, gracias al generador de imágenes DRACO a bordo de DART y un CubeSat, LICIACube de la Agencia Espacial Italiana.

Lanzado justo antes del impacto, LICIACube del tamaño de una caja de zapatos documentará el impacto de DART y sus consecuencias. DRACO, la cámara de reconocimiento es el único instrumento a bordo de DART. Servirá principalmente como sistema de navegación óptico de DART, capturando imágenes que ayuden a la nave a alcanzar su objetivo. DRACO introducirá sus imágenes en el algoritmo de navegación en tiempo real autónomo (SMART Nav), un sistema que, en las últimas horas de la nave, guiará a DART de manera precisa y automática a Didymos B.

Aunque ninguno de los asteroides representa una amenaza para la Tierra, la colisión con Dimorphos permitirá a los investigadores demostrar la técnica de deflexión junto con varias tecnologías nuevas y recopilar datos importantes para mejorar nuestras capacidades de modelado y predicción de la deflexión de asteroides. Esas mejoras nos ayudarán a prepararnos mejor en caso de que un asteroide sea descubierto como una amenaza para la Tierra.

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